¡Comprueba tu pecho! Mes Internacional del Cáncer de Mama

Dr. Angélica Santiago Gómez

OCTUBRE…décimo mes del año que debe su nombre al calendario romano. Mes en el que las hojas de los árboles empiezan a caer, en el que la expedición capitaneada por Cristóbal Colón llegaba a las playas del continente americano y en el que se creó la Organización de las Naciones Unidas. Además, es mes de celebraciones: el Día de la Hispanidad, el Día Mundial de la Alimentación, el Día Mundial de los Animales y, también de tradiciones anglosajonas como Halloween. Sin embargo, lo que me empuja a escribir este post es que Octubre también se conoce internacionalmente como el Mes del Cáncer de Mama.

Representación esquemática del proceso metastásico. Algunas células del tumor primario (1-3) son capaces de pasar a la circulación (4), viajan, por la sangre o los vasos linfáticos (5). Al llegar a un órgano lejano (6), la mayoría mueren (death). Pero si tienen suerte pueden permanecer como células individuales o pequños  grupos de células en un estado inactivo (dormant) durante largos periodos de tiempo. Estado que no se detecta clínicamente. Cuando las células tumorales inactivas se reactivan dan lugar a tumor secundario o metástasis detectable en la clínica.

 El cáncer de mama es el cáncer más frecuentemente diagnosticado en mujeres a nivel mundial. Sólo en 2012, se diagnosticaron 1,67 millones de casos nuevos (GLOBOCAN, 2012). Se estima que 1 de cada 8 mujeres sufrirá cáncer de mama a lo largo de su vida. Sin embargo, no es una enfermedad exclusiva del género femenino. Sí, has leído bien. También hay casos de cáncer de mama en hombres, aunque no es tan habitual (1 caso en hombres por cada 100 en mujeres).

A veces el cáncer de mama reaparece tras años o incluso décadas después del último tratamiento. Un tipo de células dentro del tumor denominadas células madre del cáncer (del inglés Cancer Stem-like Cells, o células iniciadoras de tumores) podrían ser las responsables de este fenómeno conocido como metástasis. Estas células representan menos del 1% del tumor, pero son capaces de sobrevivir e hibernar en la mama o en otras partes del cuerpo, no viéndose afectadas por el tratamiento. Aunque son capaces de generar nuevos tumores, no creáis que nuestro cuerpo se lo pone fácil. La metástasis es un proceso ineficaz. Estas Cancer Stem-like Cells tienen que enfrentarse a la vorágine de sobrevivir en la circulación sanguínea o linfática, desafiando la presión y las diferencias de flujo, para poder llegar a otros tejidos. Muy pocas lo consiguen. Una vez allí, la inmensa mayoría muere. Algunas, con un poco de suerte, pueden sobrevivir en un estado latente, inactivas pero vivas, durante largos periodos de tiempo o permanecer dormidas para siempre. Como en el cuento de los hermanos Grimm, la Bella Durmiente yace dormida rodeada de espinos, así se encuentran estas Cancer Stem Cells en su nuevo destino. Sin embargo, una vez que se despiertan empiezan a dividirse sin control dando lugar a tumores secundarios, que acaban siendo incurables a día de hoy.

¿Qué despierta a estas células? ¿Cómo podemos evitar que se despierten? Lamentablemente, aún no hay una respuesta. Al contrario que en el cuento, hacer que las células cayeran en un sueño profundo, evitando el beso del príncipe, sería la mejor estrategia. La investigación en el campo de la metástasis está intentando entender este fenómeno clínico para encontrar nuevas terapias que permitan prevenir la aparición de tumores secundarios. Nos queda mucho camino por andar, pero hay esperanza.

Folleto informativo de la campaña ¡Toca, Mira y Comprueba! (Touch, Look and Check!) realizada por la organización Breast Cancer Now en Reino Unido

Sin duda el mejor tratamiento para luchar contra el cáncer de mama es la detección precoz. Organizaciones como la Asociación Española Contra el Cáncer (AECC) en España y Breast Cancer Now en Reino Unido tratan de informar y concienciar a la sociedad acerca de los distintos aspectos del cáncer de mama, además de apoyar a los pacientes que sufren esta enfermedad y a sus familias. Gracias a las donaciones de particulares se están financiando investigaciones con el objetivo de prevenir, detectar y tratar todas las formas de cáncer de mama (o de cualquier tipo de cáncer en el caso de la AECC).

OCTUBRE…no debería ser el único Mes elegido para hablar del cáncer de mama. Cada día del año cuenta, ¡no hay tiempo que perder! Para ganar esta batalla es necesario acabar con los tabúes. Nadie conoce tu cuerpo mejor que tú mismo, así que ¡Toca, Mira y Comprueba! Si sientes algo inusual, visita a tu médico. El cáncer no entiende de edad, género, color o estatus social. Haz tu parte, aporta tu granito de arena y ¡difunde el mensaje!

Por Dr. Angélica Santiago Gómez, Investigadora postdoctoral de la Universidad de Manchester. SRUK Delegación de Manchester.

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